Curso de la historia

Wernher von Braun

Wernher von Braun

Wernher von Braun nació en 1912. Braun está más asociado con el programa de cohetes V2 en la Segunda Guerra Mundial y en años posteriores Braun también estuvo asociado con el programa espacial estadounidense que culminó en el alunizaje del Apolo 11 en 1969.

Werner von Braun estudió en el Instituto de Tecnología Charlottenburg de Berlín, donde estudió ingeniería. Mientras estaba en esta universidad, desarrolló un interés en los cohetes y la tecnología que los rodeaba. Braun ayudó a fundar la Sociedad Alemana para los Viajes Espaciales y, en 1932, justo un año antes del nombramiento de Hitler como canciller alemán, Walter Dornberger identificó a von Braun como un hombre con habilidad en la tecnología de cohetes. Dornberger fue el jefe de investigación y desarrollo de cohetes sólidos para el ejército alemán. Reclutó a von Braun en su departamento. En 1934, von Braun desarrolló dos cohetes que fueron disparados con éxito y alcanzaron una altura vertical de 1.5 millas.

En 1937, Dornberger fue nombrado jefe militar del centro de investigación de cohetes con sede en Pennemünde, en la costa báltica alemana. Braun se convirtió en el director técnico de esta base altamente secreta. Aquí trabajó en su sueño de construir un cohete que dejaría la atmósfera de la Tierra a una velocidad supersónica. Si bien Braun pudo haber estado pensando en términos de viajes espaciales, su trabajo se convertiría en el cohete V2, un arma de increíble poder.

Sobre el papel, tal arma habría sido imparable una vez que se hubiera lanzado con éxito. Tal fue la importancia de este trabajo en el V2 que el control de la base de Pennemünde fue asumido por Heinrich Himmler, jefe de las SS. Le preocupaba que Braun estuviera más interesado en los viajes espaciales que en desarrollar un arma que pudiera tener un impacto devastador en los Aliados. En marzo de 1944, la Gestapo arrestó a Braun y solo fue liberado cuando se convencieron de que usaría toda su energía y habilidad para desarrollar el cohete que Himmler creía que alteraría el equilibrio de poder en la Segunda Guerra Mundial. Irónicamente, bien pudo haber sido este arresto y la demora que esto pudo haber tenido en el desarrollo del V2, eso significó que la nueva arma no se usó por primera vez hasta mucho después del Día D.

El primer V2 disparado con ira se lanzó en septiembre de 1944. Se dispararon más de 5,000 V2 contra Gran Bretaña, aunque solo 1,100 alcanzaron su objetivo. 2.724 personas murieron y casi 6.000 resultaron heridas. La exitosa invasión de Europa, el Día D, significó que los Aliados pudieran eliminar los sitios de lanzamiento a medida que avanzaban por Europa Occidental. En lugar de rendirse a los rusos, Braun y su equipo huyeron al oeste y se rindieron al ejército estadounidense. Braun y cuarenta de sus colegas fueron llevados a América donde continuaron su trabajo en cohetes. Su trabajo condujo al desarrollo del misil balístico y, en este sentido, von Braun desempeñó su papel en la Guerra Fría.

Entre 1945 y 1957, von Braun concentró su trabajo en misiles balísticos. Sin embargo, cuando Rusia envió al Sputnik a la órbita en octubre de 1957, cambió de táctica y puso sus esfuerzos en el programa de exploración espacial de Estados Unidos. En esto tuvo mucho éxito. En 1960, von Braun se convirtió en jefe del Centro de Vuelo Espacial Marshall y fue aquí donde desarrolló el cohete Saturno que terminó con la serie Apolo de misiones lunares con el Apolo 11 aterrizando en la Luna en 1969.

El mundo quedó paralizado por el éxito de esta misión y por la casi tragedia de Apolo 13. Sin embargo, las misiones posteriores de Apolo no lograron captar la atención del público y en 1972, con la carrera hacia la Luna ganada, el presidente Richard Nixon recortó el presupuesto federal dado a la investigación espacial. En protesta por esto, Braun renunció a su cargo. Murió de cáncer en junio de 1977.

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